El coronavirus está causando nueva oleada de desechos plásticos

Los activistas temen que sea permanente ya que las implicaciones de esas tendencias podrían significar años de problemas para nuestros océanos ya contaminados.

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Todas las imágenes que definen a la pandemia de coronavirus parecen presentar una cosa: plástico.

Máscaras quirúrgicas, guantes, equipos de protección, bolsas para cadáveres: la crisis de covid-19 ha provocado una rápida expansión en la producción de elementos plásticos que se necesitan desesperadamente, con gobiernos que compiten por aumentar sus existencias y ciudadanos regulares que reclaman su parte de suministros.

Dicha producción es necesaria. Pero todo ese plástico termina en algún lugar, y los activistas ambientales temen que sea solo la punta de un iceberg que se avecina, y que la pandemia cause una serie de desafíos serios a sus esfuerzos para reducir la contaminación por plástico.

Desde personas descartando guantes y máscaras de plástico en ciudades de todo el mundo hasta importantes regulaciones sobre el uso del plástico que se desecha, enrolla o retrasa, el problema ha quedado en segundo plano durante una de las crisis de salud pública más importantes de los tiempos modernos.

Las implicaciones de esas tendencias podrían significar años de problemas para nuestros océanos ya contaminados.

“Sabemos que la contaminación plástica es un problema global: existía antes de la pandemia”, dijo Nick Mallos, de la ONG estadounidense Ocean Conservancy. “(Pero) hemos visto muchos esfuerzos de la industria para revertir algunos de los grandes avances que se han logrado. Tenemos que ser muy cautelosos acerca de hacia dónde vamos, después de la pandemia”, agrega Mallos.

Los equipos de protección personal se suman a la carga plástica de los océanos

La crisis del coronavirus ha provocado una carrera armamentista de equipos de protección personal (EPP) en todo el mundo a medida que los gobiernos se apresuran a acumular máscaras, guantes, viseras y batas. La batalla ha demostrado ser tan intensa que algunos han recurrido a la confusión internacional.

Esto se produce cuando un número cada vez mayor de países alienta u ordena a sus ciudadanos a que se cubran la cara en público, algo que alguna vez fue visto como una preferencia personal con un beneficio mínimo, pero ahora es la orientación ordenada por gobiernos de varios países del mundo.

Y mientras las medidas son importantes desde una perspectiva de salud pública, un impacto inmediato es claro en las calles de todo el mundo.

Justo afuera de mi casa hay guantes y máscaras desechados en todo el vecindario”, dice John Hocevar, director de campaña de océanos en Greenpeace en EE.UU.

Ha estado lloviendo aquí durante dos días, por lo que estos se vierten rápidamente en la alcantarilla. Aquí en Washington terminan en el río Anacostia, en la bahía de Chesapeake y luego en el Océano Atlántico”.

Los EPP se ha convertido en una amenaza adicional para los océanos del mundo, que se han ahogado bajo el peso del plástico a un ritmo cada vez mayor.

La producción mundial de plástico se ha cuadruplicado en las últimas cuatro décadas, según un estudio de 2019, con sus autores advirtiendo que si esa tendencia continúa, la fabricación de plásticos representará el 15% de las emisiones de gases de efecto invernadero para 2050. En comparación, en todo el mundo las formas de transporte ahora representan el 15% de las emisiones.

Otros estudios han estimado que alrededor de 10 millones de toneladas de basura plástica se escapan al océano anualmente, y la tasa empeora cada año.

Pero los EPP presentan problemas muy únicos. “La estructura del EPP lo hará particularmente peligroso para la vida marina”, dice Hocevar. “Tanto los guantes como las bolsas de plástico, pueden parecer medusas u otros tipos de alimentos para las tortugas marinas, por ejemplo. Las correas de las máscaras pueden presentar peligros como causar enredos”.

Con el tiempo, esos productos se descomponen y se suman a las vastas colecciones de microplásticos en nuestros mares, aire y alimentos. Y la ironía es que, mientras producimos y descartamos plástico para combatir una crisis de salud pública, podemos estar contribuyendo lentamente a otra.

Los riesgos de los microplásticos para la salud humana aún se están estudiando. Uno se deriva del hecho de que los microplásticos que pasan a través de las plantas de aguas residuales pueden recoger bacterias dañinas, que pueden llevar consigo. Si ingerimos los plásticos, podemos ingerir las bacterias.

Otra es que los plásticos tienen una cantidad de productos químicos agregados en la etapa de fabricación, y es posible que estos se liberen en el cuerpo.

En primer lugar, este es un momento de salud pública y seguridad como la principal prioridad”, dice Mallos. “Pero también tenemos que darnos cuenta de que el problema más amplio de los desechos que está siendo resaltado por esta pandemia realmente importa”.

Sabemos que muchos lugares en todo el mundo no tienen esta capacidad para gestionar estos desechos”, agrega. “Esto es perjudicial para la salud humana y para los océanos y el medio ambiente”.

Hay poco que se puede hacer dada la duración de esta crisis, para reducir la cantidad de plástico involucrado en la lucha contra el coronavirus. Pero los activistas esperan que lleguen cambios.

“Estamos viendo a algunas personas experimentar con la desinfección de los EPP ahora, pero eso es en gran medida por necesidad, simplemente no tenemos suficiente”, dice Hocevar.

A más largo plazo, queremos ser un poco más intencionales al respecto y desarrollar EPP reutilizables y desinfectables”.

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