Los dinosaurios ya se estaban extinguiendo cuando cayó el meteorito

Diez millones de años antes del impacto del conocido asteroide que marcó el fin de la era mesozoica, los dinosaurios ya estaban luchando por su supervivencia: ¿cuáles fueron, entonces, las causas de su desaparición?

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La revista Nature Communications se hace eco de un trabajo que, utilizando un modelo estadístico que limita el sesgo asociado con los vacíos en el registro fósil, analiza las tendencias evolutivas durante el Cretácico para seis familias principales de dinosaurios que incluyen aquellas a las que pertenecieron colosos tan conocidos como los tiranosaurios, los triceratops y los hadrosaurios.

Todos tenemos en mente la caída de un enorme asteroide de doce kilómetros de ancho que, hace 66 millones de años, causó la extinción de los dinosaurios sobre la faz de la Tierra.

Sin embargo, la comunidad científica no tiene claro si, antes del impacto, estos animales ya se encontraban en declive. “Hemos estudiado las seis familias de dinosaurios más abundantes del Cretácico, hace entre 150 a 55 millones de años”, explica Fabien Condamine, autor principal del trabajo e investigador en el Centro Nacional de Investigación Científica de Francia (CNRS).

Todos estaban evolucionando y expandiéndose con éxito hasta hace 76 millones de años, momento en el que se produjo una caída repentina. Sus tasas de extinción aumentaron y, en algunos casos, incluso disminuyó la tasa de formación de nuevas especies”.

Los científicos usaron técnicas de estadística bayesiana para dar cuenta de varios tipos de incertidumbres: tanto registros fósiles incompletos como incertidumbres sobre la datación de los fósiles y sobre los modelos evolutivos. 

Cada uno de los modelos se ejecutó millones de veces para considerar todas estas posibles fuentes de error y para determinar si los análisis convergerían en el resultado más probable acordado.

¿Por qué estaban desapareciendo los dinosaurios?

El declive de los dinosaurios en sus últimos diez millones de años tiene sentido y, de hecho, esta es la parte mejor muestreada de su registro fósil, como muestra nuestro estudio“, explica Phil Currie, coautor del estudio e investigador en la Universidad de Edmonton (Canadá).

En los análisis realizados, los autores exploraron las distintas posibles causas del declive que ya estaban sufriendo los dinosaurios: “Hay dos factores principales, el primero es que el clima se estaba volviendo más frío, y esto dificultaba la supervivencia de estos animales adaptados a temperaturas más cálidas”, explica Mike Benton, investigador de la Universidad de Bristol.

Posteriormente, la extinción de herbívoros hizo que los ecosistemas fueran más inestables y propensos a las extinciones en cascada. Otro de los resultados nos mostró que las especies de dinosaurios más longevas también eran más propensas a la extinción, esto podría reflejar que eran incapaces de adaptarse a las nuevas condiciones de la Tierra”.

Como ya sabemos, la extinción de los dinosaurios fue un momento clave en la evolución de la vida en la Tierra. “El mundo había estado dominado por los dinosaurios durante más de 160 millones de años y, a medida que estos declinaban, otros grupos comenzaron a despuntar, incluidos los mamíferos”, explica Condamine.

Los dinosaurios eran, en su mayoría, tan grandes que apenas se cruzarían con los pequeños mamíferos peludos que ya andaban por allí. Pero los mamíferos comenzaron a aumentar en número de especies antes de que los dinosaurios desaparecieran y, posteriormente, después del impacto, tuvieron la oportunidad de construir los nuevos tipos de ecosistemas que vemos hoy“. Informe extraído de muyinteresante.es

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